Orient Express, Renaissance d’une légende

Le train le plus mythique du monde ne cesse de captiver et de faire parler de lui, 140 ans après son lancement. Présentation d’une saga éclatante et d’une renaissance inédite.

Qui n’a jamais rêvé de grimper à bord de cette embarcation légendaire qui a inspiré les écrivains, passionné les voyageurs et vu s’installer dans ses wagons d’illustres personnages… C’est en octobre 1883 que le Train Express d’Orient, rebaptisé quelques années plus tard Orient-Express a réalisé son premier voyage de Paris à Constantinople. Surnommé « le roi des trains, le train des rois », il a conjugué innovation et raffinement. A l’époque, ses cabines équipées par des accessoires modernes tels que le chauffage central, l’eau chaude et l’éclairage à gaz fascinent. Les détails sont soignés, et les visiteurs découvrent un intérieur tapissé, des peignoirs marqués du sceau de la compagnie et des détails de soie, de marbre ou encore des coupes en cristal et des couverts en argent. En 1920, c’est finalement au maître verrier René Lalique que l’on confie la mise en place de panneaux de verre ou encore la décoration de la fameuse voiture-bar-restaurant 4160 qui feront de ce train l’un des terrains d’expression les plus prolifiques de l’Art Déco. Parmi les mécènes qui ont permis à ce projet de voir le jour, on note la présence de Léopold II, roi des Belges qui a soutenu la vision de l’ingénieur, Georges Lambert Nagelmacers. Frappé par la modernité des voitures-lits et des voitures-restaurants et leur capacité à bouleverser la géographie du monde, il abandonne les affaires pour se consacrer au projet de sa vie : mettre sur les rails des trains luxueux traversant les pays d’Europe et conduisant d’une traite les voyageurs aux portes de l’Orient.

La construction d’un mythe

Au fil des années, d’illustres personnages ont posé leurs valises à bord de ces prestigieux wagons. Agatha Christie, véritable habituée, appréciait notamment ce lieu d’observation extraordinaire. L’auteur du fameux Crime de l’Orient Express fait partie des nombreux écrivains qui, de John Dos Passos à Valéry Larbaud en passant par Pierre Loti ou Frédéric Dard, puiseront leur inspiration dans ce train légendaire. Dès 1883 et jusqu’au milieu des années 1950, l’Orient Express transportera également de nombreuses célébrités dont Albert Einstein, Joséphine Baker, Lawrence d’Arabie, Marlène Dietrich, Gabrielle Chanel, Jean Cocteau ou Ingrid Bergman. Sans oublier, la mystérieuse Mata Hari. Danseuse et agent double, elle fit de l’Orient Express l’un de ses transports privilégiés, voire son quartier général pendant la Première Guerre mondiale. Aujourd’hui, propriété de la SNCF et du groupe AccorHotels, la marque Orient-Express fascine tout autant qu’elle intrigue. Avec l’ambition de remettre ce train sur les rails, ces deux entités ont décidé de développer une identité autour de ce nom iconique. Aujourd’hui, il reste un train composé de sept voitures, propriété de la SNCF, dont certaines sont notamment classées au titre de monuments historiques. Entièrement restaurées, ces ambassadrices itinérantes de l’Art déco français circulent à titre exceptionnel pour des événements et des voyages privés.